Menziarahi Sdr Azmi, SU Keadilan Hulu Terengganu

Alhamdulillah, minggu ini berkesempatan menziarahi Sdr Azmi, Setiausaha Cabang Hulu Terengganu yang patah kakinya selepas terlibat dalam kemalangan dalam perjalanan pulang ke Hulu Terengganu selepas Konvensyen Pakatan baru-baru ini.

Kereta yang beliau naiki bersama-sama dengan Ketua Cabang, Saudara Narawi dilanggar disisi. Kedua-dua mangsa dari kenderaan yang satu lagi meninggal ditempat kejadian.

Saya ucapkan terima kasih kepada rakan-rakan dari seluruh negara yang secara secepat mungkin menghulurkan bantuan kewangan, sehingga Saudara Azmi berjaya dibawa kembali ke Kuala Terengganu secepat mungkin.

Saudara Azmi akan menjalani pembedahan untuk dimasukkan besi dan terpaksa dirawat sehingga sebulan lagi.

Turut hadir dalam ziarah adalah Saudara Rosli (Setiausaha MPN Terengganu), Saudara Wan Daud (Ketua Cabang Setiu) dan isteri, Saudara Narawi (Ketua Cabang Hulu Terengganu), Saudara Wan Anies (Setiausaha Cabang Kemaman), Saudara Hj Alias (Ketua Penerangan Cabang Kemaman) dan Saudara Lokman (Timbalan Ketua AMK).

Buku Jingga

Alhamdulillah, Pakatan Rakyat berjaya menerbitkan sebuah buku poket yang berbentuk muqaddimah kepada bentuk kerajaan persekutuan yang akan dibentuk sekiranya diberi mandat oleh rakyat.

Buku poket yang diberi nama Buku Jingga ini adalah “sneak preview” kepada dasar-dasar khusus Pakatan Rakyat. Harapan kita penerbitan buku ini akan menutup suara-suara sumbang yang kononnya Pakatan Rakyat tidak mempunyai langkah yang khusus untuk mentadbir negara.

Kandungan Buku Jingga jelas menggugat Barisan Nasional, sehingga Timbalan Perdana Menteri tidak keruan dengan kenyataan-kenyataan yang menghina guru-guru dan Perdana Menteri berjanji akan membidas satu-persatu program reformasi 100 hari yang terkandung di dalam Buku Jingga.

Saya menyeru rakan-rakan di dalam Pakatan Rakyat untuk terus menulis dan menyebarkan kandungan Buku Jingga sementara cetakan besar-besaran dibuat untuk dibawa ke akar umbi.

Saya juga bersedia untuk menghuraikan pertimbangan dan kiraan yang dibuat yang digunapakai Pakatan Rakyat dalam memutuskan program 100 hari itu.

Selamat menyebarkannya ke seluruh negara!

Download versi Bahasa Melayu: Buku Jingga

Download versi Bahasa Inggeris: Buku Jingga – English – Abridged

Subsidy Rationalisation: A Question of Priority and Affordability?

The recent announcement by Dato’ Seri Idris Jala of a new “price adjustment” for petrol, diesel, LPG and sugar was expectedly met with mixed reactions – depending whom you speak to. Although the public relations branding of the subsidy rationalisation exercise seems to be working (judging from the public response so far), the announcement broke a few promises made earlier by the administration.

At the beginning of the year, PEMANDU came very strongly with its commitment to reform the energy sector, in particular the massive RM19 billion subsidy borne by PETRONAS each year to keep the natural gas price to TNB and independent power plants artificially low. There was an understanding that PEMANDU would put a high priority for the rationalisation of this subsidy while it pushes for gradual removal of fuel subsidies.

Dato’ Seri Ismail Sabri Yaakob (Domestic Trade, Cooperative and Consumerism Minister) also famously said that there would not be any new price hike on fuel and essential goods after the first series of price hikes in July 2010.

Both commitments were broken, hence the mixed reactions.

I took a particular interest in the question of subsidy rationalisation since 2007 given my professional background in the oil and gas industry. Continuous dependent on artificially low prices of energy is a bad thing for the economy, especially when our oil resources are depleting and the subsidy is extended to everyone. It distorts the real cost (and therefore the value) of fuels and worse, it promotes wasteful consumption habits.

But the issue should also be viewed from a wider perspective. There is also the moral issue of extending state assistance to the group most burdened with escalating cost of living, more so when the bulk of the nation’s income is derived from its hydrocarbon riches. If governing is about ensuring social and economic justice in a society, then we cannot divorce the philosophical issue of a just distribution of the nation’s wealth to the needy, notwithstanding the urgent need to reduce budgetary deficits.

It is in this respect that I defer from the conventional views that subsidy must be removed at all cost. Fuel subsidy is a luxury to those who can afford a certain lifestyle, but a necessity to the households whose disposable income is too small for them to make any spending adjustment.

40% of our households (roughly amounting to about 8 million people) earn on average RM1,500 per month. The bulk of this wage will go to pay for basic household expenditures such as housing (rent, mortgage), food, school expenses, energy (electricity, fuel) and clothing. It is estimated that 80% of household income for such families will go to these expenses, leaving little room for them to manouvre each time the government announces new price hikes on essential goods.

To these families, a 5 sen hike in fuel, a 20 sen hike in sugar and LPG will make a big difference to them as their disposable income will be affected immediately. For them, there is a moral justification that some form of assistance needs to be extended to lessen their burden.

Therefore, I always suggest that we should discuss the issue of subsidy rationalisation from the primary question of affordability. Can the nation afford allocating a sum each year to provide subsidies on essential goods meant for the lower income groups most affected by any price hikes? How much does it cost to do this? How much does the cost for this compare to the total income generated from our hydrocarbon resources?

Previously, it was quite difficult to put the numbers together due to the unavailability of information especially the amount of subsidy for each litre of fuel borne by the government. The credit must be given to PEMANDU which had had no qualm to share with the public that the government bears a subsidy of 40 sen per litre of petrol when crude oil price is in between the USD70 to USD80 per barrel range. This allows for an economic model to be built, assuming that refining cost and refinery margin do not change much over a fixed period of time.

Based on the latest public data provided by the International Energy Agency (IEA), 61% of oil products (from crude and refineries) in Malaysia were consumed for transportation purposes in 2008. Industry usage makes up the second highest consumption at 23%.

For transportation, a total consumption of fuel (by private and industry users) translates to an equivalent of 9.8 billion litre of petrol and 5.3 billion litre of diesel annually (both figures are estimates, taking into account different conversion and estimation methods used). This adds up to an estimated amount of RM7.5 billion of total subsidy for transport fuel borne by government each year.

Going back to the question of necessity and afforability, out of the 15 billion litres of fuels (petrol and diesel) consumed for transportation purposes each year, a significant portion of this is consumed by the private sector and the industry. Since an official figure is not available yet, even a hypothetical estimate of 50% split between individual and private/industry consumption will alter the picture quite radically. I dare say that only RM3.8 billion to RM4.5 billion of the fuel subsidy actually goes to individual citizens for their private use. This does not discount the fact that a great many in our society will not qualify for fuel subsidy, if fuel subsidy is extended only to the needy groups.

So in the end, it boils down to the most basic question which I have repeated in the past: can we afford a fuel subsidy of RM3 billion a year (assuming crude oil price in the region of USD70 to USD80 per barrel), if we were to gradually remove the fuel subsidy for the industry and private sectors (having been convinced that it will have a minimal impact on the inflation)?

Once we stack this magical number against all the other figures, I will leave the conclusion to the readers. RM3 billion against RM19 billion in gas subsidy to the power sector (while some of the IPPs continue to reap huge profits) is a small sum. RM3 billion extended to the most hard-pressed section of our society against an estimated RM4 billion in compensation to toll concessionaires should provide a different perspective in the debate on subsidy removal.

One may argue that the RM3 billion subsidy cost will balloon up as the crude oil price soars in the future. But Malaysia is still an oil producing country with the current production of 650,000 barrels of crude oil each day. An increase in crude oil price will also increase the income to the government. This comes in a few forms such as the oil royalty, supplemental payments (depending on the production sharing contacts/PSCs signed), duties, petroleum income tax, corporation tax and dividends from PETRONAS.

A rough calculation (taking into account the structure of PSCs in existence, reimbursement of cost oil and availability of profit oil as dividends) of income stream to the federal treasury from PETRONAS and domestic oil and gas industry shows that for each USD5 per barrel increase in crude price (on annual average), the government will earn an estimated RM4 billion in extra taxes, royalties, duties and dividends annually.

Thus, not only that the annual income from the nation’s hydrocarbon resources (drawn at an average of RM81 billion each year from PETRONAS for the last 5 years) is adequate to pay for the RM3 billion fuel subsidy targeted at the needy groups, any crude oil price hike should yield additional income that can cover the increase in subsidy cost.

The rest is a question of political will.

Will the Prime Minister continue to push for subsidy removal that affects the masses while being non-committal with the massive RM19 billion gas subsidy given to the IPPs?

Will the Prime Minister continue to tolerate PEMANDU’s failure to come up with a practical mechanism to streamline fuel subsidy to the needy groups, as this should have been the prerequisite before any decision to remove fuel subsidy was made?

The public will expect the government to set its priorities right in managing the gradual removal of the subsidies, so that we do not penalise the groups still dependent on subsidies on essential goods to help make ends meet.

A Malay proverb aptly describes this balancing act as “bagaikan menarik rambut dari tepung, rambut yang ditarik tidak putus, gandum tidak rosak”.

This article was published in my column in The Edge (the published version could have been edited slightly)

Membina Gerakan Politik Akar Umbi

Minggu ini minggu di cabang dan Terengganu.

Gerakan politik di peringkat akar umbi, walaupun agak straight-forward tetapi banyak memakan masa dan selalunya menelan belanja.

Ada beberapa objektif utama dalam mengekalkan gerakan akar umbi.

Pertama, untuk membina jentera agar gerak kerja di bawah dapat dijalankan dengan lancar. Bentuk-bentuk kerja yang memerlukan jentera (dari perspektif Pakatan Rakyat) adalah menampal poster, menyusun kerusi, memasang pentas ceramah, mengutip sumbangan selepas ceramah, menjadi pemandu semasa program dan lain-lain. Memang tidak glamour dan nampak berat, tetapi sepatutnya semua yang ingin berkecimpung dalam politik perlu melalui fasa ini.

Saya mula-mula balik ke Kemaman dari luar negara dalam tahun 2003 dengan melakukan kerja-kerja ini. Walaupun sudah menjadi EXCO Pemuda pada masa itu, tetapi setiap kali ceramah, muka-muka yang sama jugalah bersengkang mata sampai ke subuh menampal poster.

Objektif kedua adalah untuk memastikan maklumat sampai. Ada dua cara utama menyampaikan maklumat di peringkat akar umbi, apabila kita tidak dibenarkan mempunyai saluran yang sah dan adil seperti Umno/BN. Pertama melalui ceramah-ceramah, walaupun saya merasakan ia kurang berkesan kerana yang datang adalah penyokong tegar Pakatan Rakyat. Yang kedua adalah melalui ceramah kelompok dan sembang-sembang dengan “key opinion leaders” dalam masyarakat setempat. Mereka ini termasuklah orang lama di pasar ikan, ketua kepada kumpulan nelayan dan lain-lain. Yang ini lebih berkesan tetapi lebih meletihkan kerana hanya boleh dilakukan pada skala kecil dan berulang-ulang kali.

Objektif ketiga adalah untuk menunjukkan kehadiran sesebuah parti di kawasan setempat. Ada banyak cara untuk melakukan ini (contohnya bangunan pejabat, bunting dan poster, pertandingan, sumbangan kewangan dan lain-lain) tetapi dalam keadaan kekurangan, cara yang terbaik adalah dengan menganjurkan ceramah. Tetapi program ceramah pun memerlukan sumber kewangan yang besar jika penceramahnya adalah tokoh besar – kerana kita perlu menyediakan wang saku, penginapan dan lain-lain.

Semua ini tidak termasuk tugas-tugas biasa seperti mengedarkan risalah, menjual organ rasmi parti dan lain-lain.

Makanya, suka atau tidak, senang atau sukar proses ini perlu berlaku. Saya sendiri kadang-kadang ada rasa kecewa ada rasa bangga. Kecewa apabila kita sukar menembusi sesuatu kawasan, sukar untuk mencari sebuah rumah yang sudi menjadi tuan rumah program penerangan berkelompok kita. Bangga kerana anak buah dalam keadaan serba kekurangan dan sukarela tetap menunjukkan kesungguhan untuk menghidupkan parti.

Hujung minggu ini adalah hujung minggu akar umbi.

Ada 3 ceramah kelompok disusun dan kehadiran di beberapa kenduri/majlis awam. Mesyuarat cabang pun kita jalankan membincangkan program-porgram yang akan datang.

Perkara paling baik bila kita turun bersama-sama dengan anak buah di akar umbi adalah kita boleh kenalpasti yang mana berkebolehan, yang mana ada masalah komitmen.

Dalam keadaan serba kekurangan, saya diingatkan kepada zaman-zaman lalu bila mana orang takut untuk menyebut ADIL. Saya masih ingat semasa saya ingin menubuhkan Keadilan Antarabangsa Eropah di UK dahulu, puas kita berjumpa dari seorang ke seorang untuk memujuk mereka menyertai, kerana kita faham pegangan politik mereka. Tetapi penyokong kuat kita pun kadang-kadang gementar untuk tampil ke hadapan.

Akhirnya, hanya 2-3 orang yang berani ke depan.

Tetapi tugas kita Allah dah tetapkan untuk menyumbang dalam keadaan tertentu. Pada masa itu, tugas insan-insan kerdil adalah untuk bertahan sementara parti berkembang bila Dato’ Seri Anwar Ibrahim dibebaskan.

Seperti juga sekarang, tugas kita adalah membina parti sementara Pakatan Rakyat semakin mendapat tempat di mata rakyat. Sedih atau kecewa, senang atau susah adalah perkara biasa.

Tidak ada yang glamour atau senang apabila fokus kita adalah membina kekuatan akar umbi. Tetapi kekuatan sesebuah organisasi politik adalah akar umbi, jadi sebaiknya kita jangan lari dari amanah itu.

Konvensyen Pakatan Rakyat Kedua

Konvensyen Pakatan Rakyat berjalan dengan baik dan berakhir dengan sempurna.

Apa yang paling menarik mengenai konvensyen kali ini ialah tumpuan kepada menterjemahkan Dasar Bersama kepada beberapa langkah khusus yang menggambarkan kerajaan persekutuan di bawah Pakatan Rakyat. Selama ini, Pakatan Rakyat dituduh (selalunya oleh media perdana dan pencacai mereka) kononnya tidak mempunyai kerangka cadangan dasar dan program yang jelas untuk rakyat.

Saya sebenarnya kurang bersetuju dengan pandangan itu kerana ia tidak adil kepada Pakatan Rakyat.

Sekiranya kita meneliti Dasar Bersama yang mengikat parti-parti Pakatan Rakyat, pendirian, pendekatan dan program yang dicadangkan dan dimeterai bersama adalah cukup komprehensif. Sesiapa yang menghadam dokumen itu akan benar-benar faham arah tujuan negara Malaysia di bawah Pakatan Rakyat.

Kelemahan di peringkat Pakatan Rakyat adalah masalah mesej yang tidak sampai kepada rakyat – sama ada kerana tidak cukup “follow through” atau kekangan kewangan apabila dokumen itu tidak dicetak besar-besaran untuk difahami rakyat.

Sebab itu, kesilapan yang sama tidak boleh diulangi kali ini.

Buku Jingga iaitu buku poket yang mengandungi rancangan-rancangan konkrit Pakatan Rakyat sebagai kerajaan perlu dicetak secara besar-besaran dan diedarkan ke seluruh negara.

Hujah yang dihurai di dalam Buku Jingga yang menjelaskan fakta-fakta kenapa Malaysia sedang dilanda krisis dan perlu diubah sekarang, perlu juga dijelaskan di dalam ceramah secara bersepadu di seluruh Malaysia.

Memang tugasnya besar, belanjanya besar.

Tetapi jika program-program kita sampai ke pengetahuan rakyat, mudah untuk kita meyakinkan mereka. Tema Buku Jingga yang menumpukan kepada bebanan kehidupan rakyat dan jalan penyelesaian yang kita tawarkan, sukar untuk dijawab oleh lawan.

Majoriti rakyat akan mengundi kepada perkara-perkara berikut:

1) Penghapusan tol

2) Kenaikan gaji RM500 kepada guru-guru

3) Ambil alih semula perkhidmatan air yang diswastakan agar tarif air rendah dan program air percuma seperti yang dilaksanakan di Selangor diluaskan ke seluruh Malaysia

4) Hentikan subsidi korporat terutama jumlah RM19 bilion yang diberi kepada biawak hidup ekonomi Malaysia (iaitu syarikat-syarikat IPP seperti YTL, Genting, Malakoff) dan mengalihkannya kepada subsidi rakyat

5) Internet wi fi percuma kepada semua rakyat di semua kawasan bandar dan separa bandar

6) Mengembalikan peranan Felda sebagai pembuka tanah rancangan untuk rakyat, dengan mengubah fungsi Felda Plantations dari syarikat ladang ala swasta dan mengembalikan ladang-ladangnya kepada generasi kedua dan ketiga Felda

Tawaran-tawaran ini sukar dicabar oleh lawan.

Cabaran kita sekarang adalah memastikan mesej ini sampai secara konsisten kepada rakyat.

Ahli Parlimen Pandan dan Naib Presiden/Setiausaha Agung Parti Keadilan Rakyat || Member of Parliament for Pandan, Vice President/Secretary General of Justice Party